Inovações

Novo Drone da NASA (Dragonfly), vai explorar lua de Saturno

Dragonfly é um quadcopter de motor duplo que voa de um ponto para o outro, usando um sistema vertical de decolagem e aterrissagem (VTOL). Ele aproveita a tecnologia existente de drones que temos na Terra para fazer o sistema funcionar.

O Titan de várias maneiras é o local ideal para experimentar esse tipo de implantação. A combinação de baixa gravidade da lua e uma atmosfera densa de nitrogênio facilita a entrada ou, pelo menos, a maneira como as coisas acontecem quando você está pilotando um drone remoto a quase 800 milhões de quilômetros de distância e não pode cometer erros .

O XKCD abordou esse conceito em um substancial “E se”, que avaliou todos os planetas e luas do sistema solar de acordo com o quão bem eles suportariam o voo de um Cessna 172 Skyhawk. Na maioria dos casos, o avião iria cair. O voo sustentado em Marte, por exemplo, requer uma velocidade de solo acima de Mach 1 apenas para decolar.

De fato, os humanos em Titã poderiam voar com força muscular. Um ser humano em uma asa-delta poderia decolar confortavelmente e navegar movido por botas de nadadeiras enormes – ou até mesmo decolar batendo asas artificiais. Os requisitos de energia são mínimos provavelmente não seria necessário mais esforço do que caminhar.

Projetar um drone para voar remotamente em um mundo onde os humanos possam decolar com sua própria força muscular não é tão difícil quanto projetar o mesmo feito na Terra. A libélula será um octocóptero capaz de sobreviver à perda de pelo menos um rotor ou motor.

A aeronave deve ter uma velocidade de 36 km / h (21 mph) e pode voar até 4 km de altitude, em temperaturas tão baixas quanto 94K (-180C). Ele usa uma combinação de baterias e um gerador térmico de radioisótopos para fornecer energia. À noite, o gerador recarrega as baterias, que podem ser usadas para outro dia de voo.

A energia solar não era uma opção para esta missão. Titã recebe apenas cerca de 1% da quantidade de luz solar em sua superfície que a Terra, uma vez que o impacto combinado da distância e sua densa atmosfera de nitrogênio são levados em consideração.

Você pode ver um vídeo de como o Dragonfly pousará abaixo:

Libélula terá que voar de forma autônoma já que o atraso entre a Terra e Titã é muito grande para permitir o controle remoto direto. A aeronave não voará durante a noite de Titã (a noite em Titã dura aproximadamente 8 dias na Terra).

Durante esses períodos, o Dragonfly coletará e analisará amostras, estudará sismologia, monitorará o tempo de Titã e executará análises microscópicas locais com luzes LED. Ele levará um espectrômetro de massa, um espectrômetro de raios gama e nêutrons, sensores e equipamentos meteorológicos e câmeras microscópicas e panorâmicas para geração de imagens. A missão visa permitir que o Dragonfly prove os materiais em muitos locais diferentes, espalhados por muito mais terreno do que os rovers marcianos foram capazes de cobrir, mesmo depois de anos de trabalho.

Cada sonda da NASA expandiu nossa compreensão do universo e nos deu uma janela maior e melhor para os mundos que compõem nosso sistema solar. Cada nova geração de sonda melhorou e expandiu a capacidade científica da anterior.

A sonda Cassini-Huygens já expandiu amplamente nossa compreensão de Saturno e sua lua, Titã. Agora, a Libélula pode nos dizer se a sopa química em Titã – que se assemelha à Terra nos primeiros dias, embora a uma temperatura muito mais baixa – é capaz de produzir análogos à vida, ou processos químicos que podemos identificar como parte da série esperada de eventos sobre como a vida surgiu na Terra.

Mesmo se não encontrarmos nada biológico, no entanto, Titan ainda é o único outro mundo com líquido sustentado em sua superfície. Existem sistemas hidrológicos na Terra que só podem ser espelhados em Titã (embora via metano líquido, não água).

De certa forma, é a coisa mais próxima de um espelho do nosso planeta que conhecemos e a única que podemos alcançar com a atual tecnologia de foguetes. Dragonfly está programado para um lançamento em 2026 e chegará a Titan em 2034.

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